Paleontologia. Cientistas esclarecem a origem dos pterossauros

Os cientistas podem ter resolvido um dos mistérios mais  duradouros da paleontologia, as origens evolucionárias dos répteis voadores denominados pterossauros, que dominavam os céus na época em que os dinossauros dominavam a terra.

Investigadores disseram esta quarta-feira que um grupo de répteis pouco compreendido do Período Triássico chamado lagerpetidae, conhecido por alguns esqueletos parciais encontrados nos Estados Unidos da América, na Argentina, no Brasil e em Madagascar, parece ter sido o precursor evolucionário dos pterossauros.

Os lagerpetídeos, que surgiram pela primeira vez há cerca de 237 milhões de anos, eram geralmente pequenos e podem ter sido insectívoros bípedes. Apesar de se colocarem de pé,  não podiam voar. Os pterossauros tornaram-se os primeiros vertebrados voadores da Terra, com pássaros e morcegos a aparecerem muito mais tarde.

“A origem dos pterossauros tem sido uma das questões mais enigmáticas da paleontologia desde a descoberta do primeiro pterossauro no final do século XVIII”, disse o paleontólogo Martin Ezcurra, do Museu Argentino de Ciências Naturais, em Buenos Aires, principal autor do estudo publicado na revista Nature.

Os pterossauros mais antigos conhecidos aparecem nos registos fósseis há cerca de 220 milhões de anos, com anatomias totalmente desenvolvidas para o voo, incluindo asas formadas por uma membrana que se estende dos tornozelos até um quarto dedo excepcionalmente alongado.

Ao estudar fósseis previamente descobertos e recém-desenterrados usando sofisticada tecnologia de rastreamento e modelagem tridimensional, os investigadores identificaram pelo menos 33 características do esqueleto que sugeriam uma ligação evolutiva entre lagerpetídeos e pterossauros. Entre essas características estão o formato do ouvido interno, da caixa craniana e dos dentes, assim como semelhanças nas patas, pernas, tornozelos e ossos pélvicos.

“Mostramos que os lagerpetídeos são os parentes mais próximos dos pterossauros e preenchem a lacuna anatómica entre os pterossauros e outros répteis”, acrescentou Ezcurra.

Os lagerpetídeos também parecem estar intimamente relacionados com os dinossauros, disseram os investigadores. O mais antigo dinossauro conhecido data de há cerca de 233 milhões de anos. Os pterossauros desapareceram há 66 milhões de anos como resultado de uma colisão da colisão de asteróides que também dizimou os dinossauros.

Embora relativamente pequenos, os pterossauros eventualmente alcançaram grandes dimensões, com uma envergadura de asas que chegou aos 10,7 metros.

“Temos estudado como os pássaros transformaram os seus corpos para o voo nos últimos 50 anos e a maior parte deste desenvolvimento foi impulsionado por fósseis notáveis de dinossauros e pássaros primitivos”, disse o paleontólogo da Virginia Tech e co-autor do estudo, Sterling Nesbitt. “Os pterossauros ainda não participaram desse renascimento da compreensão porque não tínhamos os fósseis de que necessitávamos “.

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